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【台湾名店】弃百万年薪 电脑工程师靠50万元爆出2亿商机

【台湾名店】弃百万年薪 电脑工程师靠50万元爆出2亿商机星球工坊爆米花口味多元,平均1.5个月研发1款新口味,至今已累积逾百种口味。

「Alice,快试试韩国最夯芥末杏仁粒。」「辣鸡口味泡麵的后味竟是甜的?」「韩国疯蜂蜜口味零食,洋芋片也要沾蜂蜜。我们也来研发蜂蜜爆米花如何?」上午11点上班时间,星球工坊执行长李佳祐正率领一票员工大啖零食,这样的「动嘴」会议,平均每月上演数回合。

为找寻灵感,李佳祐每每出国洽商必定抽空到当地超市狂扫零食,短短6年,星球工坊推出逾百种创新口味,包括马来西亚椰浆吐司、新加坡叻沙、韩国泡菜、四川香辣、日本抹茶、法国洋葱汤。

在一线百货设柜,1个半月推出1款新口味,不仅抓紧尝鲜族,礼盒包装也让爆米花升级为自由行观光客的时尚伴手礼,「呷好逗相报」甚至越洋下订。国内15家据点加上12个海外市场,去年卖出2亿3千万元的营收。

创业前,李佳祐先上网研究世界玉米种类与爆米花技巧,历经8个月摸索,改革口味製程。星球工坊爆米花以手工快速拌炒,做出机器无法取代的爽脆口感。星球工坊选用美国进口蘑菇型飞机改玉米粒,脆度较高。

今年35岁的李佳祐,从学生时代就不放过任何赚钱的机会,很早就累积创业资本,读研究所时就帮二手笔电业者上网卖电脑,「这些电脑都是日本报废后再抛光整新,1台可赚几千元,我第一次体会什幺叫垃圾变黄金。」

毕业前夕,和当时的女友林婉菁共拿出50万元存款,与亲友合资开手摇饮料店,「锁定待租店面一间一间统计人流,选择租金较便宜的万华,地点就在夜市巷口,开完店我就去当兵,第1年就回本,这间店至今仍稳稳赚。」

退伍后,他在手机代工厂华宝担任研发工程师,工作稳定加上百万元年薪,让李佳祐又动起以钱滚钱的念头,「前2个投资案例是成功的,想多投资几个,于是开始找寻下一个标的,或许很快就能买房、规划人生的下一步。」

2009年,台湾风行裹上焦糖的卡滋爆米花,同事请他吃,「是好吃但没想太多,隔没2天又有人问要不要团购?再隔几天,别组工程师竟整箱整箱买,以前偶尔看电影才买的爆米花,竟变成日常零食,让我意识到可能有商机。」

兴起投资念头的他,先上网研究世界玉米种类与爆米花技巧,花2万元买瓦斯炉与原料,因家里太挤,準岳父的友人热心出借南港一处工寮,供李佳祐和林婉菁假日实验做爆米花。

市售爆米花以蝴蝶型玉米粒为主,口感较软。

比较20多种玉米品种后,选定美国进口蘑菇型非基改玉米粒,李佳祐说:「大部分电影院卖的都是蝴蝶型,我选择蘑菇型玉米粒,外型浑圆与独特爽脆度,拥有高辨识度。」

爆米花讲究瞬间加温火候,在有限预算下,他找上替美而美早餐店打造炉台、号称全台火力最强大的工厂帮忙改造瓦斯炉台,「我的炉心10秒内瞬间加温可达220度。」

网路上找不到参考数据,李佳祐边做边调整,最后归纳出有别于坊间蝴蝶型爆米花只需90度炉火温度,蘑菇型爆米花至少需180度以上火候,才能将玉米心爆熟;也因器材门槛高,非一般夜市或家庭自製爆米花可取代,凸显成品差异。

妻子林婉菁(右)一路协助李佳祐(左),于公于私都是最佳拍档。(李佳祐提供)

初期原物料叫货量有限,让李佳祐尝尽人情冷暖,「厂商用下巴看人,想买特殊调味品还被酸:『这很贵喔!年轻人,我看你做爆米花是用不起啦!』不然就是给即期品,还呛不买拉倒。」花8个月调整口感,才让身边同事从「还在搞爆米花呀!烦不烦?」到意犹未尽主动询问:「好好吃喔!还有没有?」

眼看八字有一撇后,小情侣又拿出150万元积蓄,再向亲友集资凑足300万元,随即面临「谁来做」的麻烦。「不然我来好了!」生性乐观的李佳祐,无视旁人冷嘲热讽:「工程师当得好好的?疯了吗?」毅然决然辞职,开始爆米花职人生涯。

「我心里的OS是,前两次生意不是自己下去做或掌握源头都能成功,现在更专心、更全面,为何不试?」唯一的支持者林婉菁也辞去人力公司主管职务,一路陪伴至今。

初期调味粉掌握在供货商手上,「我会问盐和糖比例多少,拆解后再自行调整,慢慢摸出一套方法。」深知调味比例是商业机密,半年后星球工坊就有自己的调味实验室,不再仰赖他人。

靠着三杯鸡、玉米浓汤等特殊口味吸引消费者,但李佳祐坦言:「口味的研发很难让每个人都满意,我们理出1套市调,只要通过率达8成,都会是长卖型。」口味和形状定调后,租下80坪厂房,光设备就烧掉150万元。

为做出品牌质感,第3个月就到诚品信义店设点,1坪大的手扶梯下畸零空间,斥资20万元装潢,第1个月就冲出50万元业绩,但百货票期月结45天,李佳祐等于压了100万元,导致资金周转不灵,不得不向股东增资60万元。

「和百货公司做生意,现金流非常重要。」为增加现金收入,半年后在饶河街开街边店,直接在店内现做爆米花,用香气吸引人潮,单月可达7、80万元业绩,但100元起跳的爆米花,对夜市族群来说单价稍高,新鲜感退去后,业绩反不如百货门市,只做1年就收掉。

李佳祐曾为了拚事业险失去健康,复原后养成天天运动的习惯。

眼看投资难回本,股东拒绝再增资力挺,李佳祐不得不以14%高利率向银行贷款,厚着脸皮拜託熟稔厂商通融,「30万元的票我先付10万元,剩下开比较久的,幸好多数都肯帮忙。」可曾想放弃?「若放弃,我等于瞬间背百万债务。」

李佳祐不讳言,当初是凭一股热血创业,连损益表都看不懂,被会计一句「当执行长,连最基本的财务分析都不会的话,那这间公司会很危险。」当头棒喝敲醒,才开始回头检讨商品订价与原料成本。

「有些製程无法自动化,会影响口感,用料上我也不愿妥协,否则成本可压缩5至7成。」最后大幅调高售价,从160克订价80至100元,调整为110克卖120至140元,换算单价涨幅达1倍多。有趣的是,涨价并未冲击买气,这也让李佳祐悟出,会在百货公司买爆米花的人,可能不在乎多花20元,能否买到好品质更重要。

「我们创业隔1年就结婚,对话几乎都绕在公事上。」林婉菁夸讚另一半是用功型负责人,「白天忙公事,晚上还找家教恶补英文、财务,每週组读书会,应酬完亲自哄女儿睡觉。」也因公务繁忙,李佳祐总忘记结婚纪念日,成为林婉菁口中唯一扣分的小缺点。

因掌握配方,星球工坊有能力帮W Hotel、agnès b.、BMW等异业生产客製化品项。替agnès b.开发焦糖布丁、法式洋葱汤等独家口味,长荣航空贵宾室与W Hotel客房都有星球随手包,採联名概念拓展客源,无形中也提升知名度。

营造品牌质感,星球工坊百货设柜的装潢风格时尚典雅。香港自由行旅客杜小姐(右)专程购买爆米花当伴手礼。

考量现有资金与人力,海外市场则和代理商合作打天下,为说服代理商加快展店速度,李佳祐以让利方式收买人心,保证让合作伙伴拿到当地营收20%以上的净利润,比市场行情高出1倍,每週和各国加盟主视讯讨论行销策略与检视财务报表,平均2至3个月飞海外视察。

李佳祐的充分授权也曾踢到铁板,因对海外第1个据点、马来西亚代理商极度信任,在当地设厂研发,不料竟遭窃取资源,代理商私下找供应商仿造并开店对打。

「海外是Ben(指李佳祐)一手处理,被背叛的打击太大,一度对人性失去信心。」一向冷静的林婉菁鼓励另一半与其浪费时间悲伤,不如先关掉工厂与门市,将研发收回台湾,再找专业律师重新规划海外契约,强化避险制度,目前马来西亚改以电商为主。

在製程上不断推陈出新,从第1代基础撒粉调味,精进到第4代在糖浆与调味粉之外融入杏仁片、榛果等食材,然而许多竞争者只停留在调味粉阶段。李佳祐自豪的说:「口感与味道这件事很难被取代!」从香港来台自由行的杜小姐,专程来买伴手礼,「香港很少现爆的爆米花,除非去电影院买,但口感上差很多,焦糖口味、脆度都很好。」

「小宝你看,大哥哥因为很认真做爆米花,所以才成功。」想起在摆摊现场被当成亲子教育的活教材,又或者3岁女儿最爱带自家爆米花和幼稚园同学分享,走过挫折与打击的李佳祐,选择回归初心,找回爆米花带给人们的欢愉感受。

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